Wolfgang van Halen: De Rockverrassing van 2021

Het valt niet mee als je een zoon of dochter van een superster bent, maar het is eigenlijk volstrekt onmogelijk als je achternaam Van Halen is. Wolfgang van Halen is de zoon van de vorig jaar overleden gitaarlegende Eddie van Halen. Hij speelde als tiener al in Van Halen en brengt een half jaar na het verlies van pa zijn eerste album uit met de titel Mammoth WVH. Soundz sprak met dit onverschrokken natuurtalent.

Tekst: Jean-Paul Heck | Fotografie: BMG

Chicago, United Center, 19 juli 2004. Backstage bij de band Van Halen hangt een aparte sfeer. Terwijl ik drummer Alex van Halen interview, stapt opeens zijn broer Eddie binnen en komt erbij zitten. Tien minuten later staat er ook een jonge knul met zijn moeder naast ons. De moeder herken ik. Het is actrice Valerie Bertinelli, de toenmalige vrouw van Eddie van Halen. De dan 13-jarige tiener steekt zijn hand uit en stelt zich voor als Wolfgang. Voordat ik het weet, barst Eddie los in een lofzang over zijn zoon. “Hij is een groot muzikaal talent. Let maar op, Jean-Paul, hij gaat een grote ster worden. Hij is mijn belangrijkste bezigheid.” Wolfgang bloost en komt naast mij zitten.

Bijna 17 jaar later verschijnt hetzelfde knulletje op zijn scherm voor een online interview. Wolfgang is nu 30 en heeft al een heel leven achter zich. En het waren niet altijd plezierige herinneringen. De wereld reageerde verrast en zelfs boos toen good old bassist Michael Anthony ruim 2 jaar na mijn ontmoeting met de band, vervangen werd door de dan nog altijd piepjonge Wolfgang. Begrijpelijk ook. Anthony was vanaf het begin de meest trouwe frontsoldaat van Eddie en Alex. Hij koos altijd onvoorwaardelijk partij voor de toch wel wispelturige broers in de disputen met zangers David Lee Roth en Sammy Hagar.

Daarnaast had hij met zijn dwingende bas-spel en hoge falsetstem een belangrijke rol in het totaalgeluid van Van Halen. De keuze voor Wolfgang oogde ook een beetje als voortrekkerij. Eddie had in de pers immers altijd over Wolfgang. Over zijn talent, over zijn lieve karakter en over de gelijkenissen.

Tijdens de Van Halen-tour met zanger David Lee Roth liet Wolfgang echter zien een erg bekwaam bassist en gezegend achtergrondzanger te zijn. Toen Van Halen weer eens in de pauzestand ging, accepteerde hij eerst een tijdelijke, maar later vaste job bij de band Tremonti. Langzaam werd duidelijk dat deze knul meer was dan ‘de zoon van’. Wat veel mensen niet wisten, was dat hij al vanaf 2013 werkte aan een eigen album.

Bizar virtuoos
Toen op 6 oktober vorig jaar Eddie overleed en Wolfgang vrij kort daarna de song Distance uitbracht met daarbij een uiterst ontroerende video, werd het voor de buitenwacht pas echt serieus. De rake clip waarin beelden van hem met zijn vader voorbijkwamen, werd door meer dan 4 miljoen fans bekeken en de buzz was daar. Met het debuutalbum waarop Wolfgang alle instrumenten speelt en de songs fenomenaal inzingt, moet hij het echte bewijs leveren. Dat doet Mammoth WVH op een werkelijk adembenemende wijze. De dertien nummers plus de bonustrack Distance zullen iedere liefhebber van fijnmazige hardrock bij de keel pakken. De songs zijn veelzijdig, vol pakkende hooks en op een bizar virtuoze manier gespeeld. Daarnaast heeft Wolfgang een strot waar menig vocalist van naam en faam trots op zou zijn.

Het is raar om hem nu op beeld te zien. Als ik hem vertel over onze ontmoeting in Chicago, begint hij verlegen te lachen. “Dat weet ik nog wel. Man, wat bijzonder.” In alles oogt hij als zijn pa, die zeker in het begin van zijn carrière eerder schuchter dan uitgelaten was. Wolfgang, die begon als drummer, ontwikkelde zich tot een multi-instrumentalist. “Ik ben al jaren bezig om een betere muzikant op alle vlakken te worden. Tussentijds heb ik ook gewerkt om mezelf als zanger en songschrijver te verbeteren. Natuurlijk heb ik wat drumlessen van mijn oom Alex gehad en adviseerde mijn pa me. Maar uiteindelijk gaven ze mij alle vrijheid om mezelf te ontwikkelen.”

‘Mijn pa was de Mozart van onze generatie’
Terwijl Wolfgang praat, valt mijn oog op het scherm op een versterker die achter hem staat en het EVH-logo bevat. “Ik heb alles in de studio van mijn vader opgenomen. Het is een fantastische plek waar ik alle vrijheid heb om dingen te doen.” Hij geeft aan dat het Mammoth-album al klaar was toen zijn vader overleed. “Hij heeft het allemaal gehoord en was erg trots. Dat ben ik ook op hem. Ik heb ooit gezegd dat hij de Mozart van onze generatie was en dat meen ik ook. Alles ging bij hem vanzelf. Daarnaast was hij een geweldige man en een fantastische pa.”

Volgens Wolfgang was het al vanaf begin duidelijk dat hij de naam Mammoth zou gebruiken. “Voordat de band besloot om er Van Halen van te maken, heette de groep van mijn pa en oom Alex Mammoth. Ik vond dat altijd al een geweldige naam, dus ik wist dat ik die ging gebruiken.” Het is de enige duidelijke verwijzing naar de historie en de sound van Van Halen. “Er zitten natuurlijk elementen van de band en het spel van mijn vader in. Zoals de openingstrack Mr. Ed. Ook op het gebied van melodie en dynamiek heb ik veel van Van Halen geleerd. Ik heb met ze op het podium gestaan en eigenlijk besef je daar pas hoe goed die band was.

Toen ik in 2013 begon met het schrijven van nummers, had ik nog geen enkel idee wat het zou worden. Uiteindelijk hebben we opgenomen tot midden 2018. Ik heb enorm veel songmateriaal, dat ik zeker ga gebruiken voor een opvolger. Kijk, ik ben ooit naar de universiteit geweest, maar ik zie al die jaren in de studio als mijn opleiding.”

Het internet ontplofte
De song Distance had hij al eerder geschreven en het was helemaal niet de bedoeling dat het op het album zou komen. “Uiteindelijk hebben we die video gemaakt en het als een los nummer uitgebracht. Maar voordat ik het wist, ontplofte het internet en kreeg ik reacties vanuit alle delen van de wereld. Toen ik Distance schreef, leefde mijn vader nog, maar het was voor mij een soort van therapie. Hoe ik mij zou voelen als hij er niet meer zou zijn.”

Wolfgang heeft overigens wel een band geformeerd waarmee hij op tournee gaat. Daarbij doet hij de belofte zeker ook naar Nederland te komen. “Van Halen toerde in Europa een stuk minder dan in Amerika, maar ik wil erg graag naar Nederland komen. Of ik Nederlands kan? Nee, geen woord. Het is ook grappig dat ik heel vaak berichten krijg van mensen uit Nederland die zeggen dat ze familie van ons zijn. Maakt niet uit. Het lijkt mij geweldig om in het geboorteland van mijn vader en Alex te spelen.”

Mammoth WVH is sinds juni uit.

Deel bericht op

Share on facebook
Facebook
Share on twitter
Twitter
Share on linkedin
LinkedIn
Share on whatsapp
WhatsApp
Share on email
Email
Share on facebook
Share on twitter
Share on linkedin
Share on whatsapp
Share on email

Meer nieuws