bryan may

Brian May Interview | Gitaarspelen kan ik tot mijn laatste snik

Brian May is een man van pieken en dalen. De legendarische Queen-gitarist typeert het anders: “Mijn leven is er altijd eentje van hoop en vrees geweest. Er loert altijd een depressie om de hoek.” Deze maand verschijnt zijn eerste solo-album Back To The Light opnieuw. De totstandkoming bracht hem weer oog en oog met de zwartste periode uit zijn leven.

Tekst: Jean-Paul Heck

We schrijven 1991. Het zou een rampjaar worden voor de intellectueel die als gitarist op zijn befaamde Red Special in de 18 jaar daarvoor de wereld betoverde met zijn vlammende spel en hits zoals We Will Rock You, Who Wants To Live Forever, I Want It All en Tie Your Mother Down die uit zijn koker kwamen. Maar opeens was alles eindig. De lijdensweg van zanger Freddie Mercury zou uiteindelijk resulteren in zijn afgrijselijke dood op 24 november 1991.

In de zomer was ook Harold May, de erudiete vader van Brian overleden. Hij was de man waarmee de jonge en slimme Brian zijn legendarische gitaar bouwde. Twee jaar daarvoor was ook het huwelijk met zijn jeugdliefde op de klippen gelopen. Wat restte was een handvol liedjes die uiteindelijk het therapeutische Back To The Light opleverden. De aanstekerballade Too Much Love Will Kill You werd een wereldhit en iedereen dacht dat dit het allesomvattende afscheid van May aan zijn zanger was.

Bijna 30 jaar later ziet de wereld er heel anders uit. Queen is op Spotify velen malen populairder dan andere Engelse grootmachten zoals: The Beatles, The Stones en Led Zeppelin, Mede door de film Bohemian Rhapsody zingen de jongeren van nu de wereldhits van de band op social media mee en is Queen zelfs een hit op TikTok.

En dan is daar ook nog eens het live-succes met de extravagante Amerikaanse alleskunner Adam Lambert die van Queen weer een stadion-act maakte. Maar in het leven van Brian May draait het nog altijd om integriteit, waarden en normen.

Queen lijkt groter dan ooit tevoren. Jullie vullen haast achteloos stadions en nooit eerder verkocht de band zoveel platen. Wat zou Freddie hiervan vinden?

,,Freddie had dit geweldig gevonden. Wij hebben alleen maar stadionconcerten gegeven in de laatste periode van Queen. Er was niemand beter in staat om pakweg 80 duizend man te betoveren dan hij. Freddie waar van je kunt dromen: genereus, pijnlijk eerlijk, loyaal, humoristisch en grenzeloos getalenteerd. Wij waren altijd samen, ook als we niet bij elkaar waren. Ik heb zo vaak tegenover hem gestaan, maar altijd kwamen we er uit en leverde die discussies en ruzies iets spectaculairs op. Kijk, Freddie is 30 jaar geleden overleden, maar hij is nog elke dag bij mij en dat geldt ook voor Queen.’’

 Je maakte Back To The Light in een gitzwarte periode. Alles leek binnen een paar jaar uit je handen te glippen.

,,Natuurlijk! Opeens was er niets meer. Freddie was er niet meer en daarmee ook geen toekomst voor Queen. Mijn huwelijk was gestrand en mijn vader overleden. Het leven was zwart. Maar ik wilde flink zijn en de wereld laten zien dat ik het ook in mijn eentje kon. Maar ik had geen enkel perspectief. Ik ben een goede gitarist, maar een middelmatige zanger die altijd zijn songs schreef voor de beste zanger van de wereld. Maar die was er niet meer. Het idee dat ik een carrière als leadzanger kon hebben met mijn eigen band was achteraf een misvatting. In de studio kom ik er wel mee weg, maar live was het niet te doen. Ik zong mijn keel volledig kapot.”

Too Much Love Will Kill You was in de zomer van 1992 een monster-hit maar de wereld keek er ook een beetje raar tegenaan. Zo’n single nog geen jaar na de dood van Freddie uitbrengen.

,,Het nummer was er al in 1988 toen we het uitprobeerde met Queen. Freddie zei tegen mij: je zingt het nummer precies zoals het gezongen moet worden. Dat was voor mij genoeg en uiteindelijk verscheen het niet op een album van de band. Die emotie zat zo diep en persoonlijk en in die song kwam alles naar buiten. Dat hoorde Freddie meteen. Kijk, voor mij is zingen eigenlijk complementair.

Gitaar spelen kan ik tot mijn laatste snik, maar fysiek ben ik niet de man voor de zangmicrofoon. Freddie natuurlijk wel. En als je nu kijkt naar Adam [Adam Lambert]. Die kan werkelijk alles. Elke Queen-nummer, hoe moeilijk ook, kan hij technisch naadloos vertolken.’’

 Je vertelde me ooit dat je eigenlijk al je hele leven wordt geplaagd door depressies. Dat moet niet meevallen als de schijnwerpers altijd op je gericht staat.

,,Die zijn er altijd geweest. Het gaat van optimisme naar volstrekte radeloosheid. Het is iets waarmee ik altijd aan het vechten ben. Vaak is het hopeloos, maar gebruik ik dat zwarte gat om mezelf er uit te vechten. Het afgelopen jaar was ook zwaar, maar er was altijd wel weer iets waarvoor ik wil gaan. Veel van de gevoelens die ik in oude liedjes bezong, heb ik nog steeds. Het grappige is dat destijds het hele soloproject begon toen een marketingman van het automerk Ford mij aan het zwembad in Los Angeles aansprak. Of ik het wellicht leuk vond om een song te schrijven voor een reclame. Natuurlijk kan ik dat!, riep ik. Dat was het nummer Driven By You en dat was mijn eerste echte solo-hit. Die leuke ontmoeting leidde uiteindelijk tot een plaat met veel zwaarmoedige songs.’’

Je had al eerder wat buiten Queen uitgebracht. Het Star Fleet Project. Een wat los thematisch dingetje dat snel werd opgenomen in Los Angeles.

,,Dat klopt, maar wel met Eddie van Halen. Dat was een heel mooi avontuur met een prachtmens. Wat een fenomenaal muzikant was Eddie! Toen ik bezig was om deze Brian May Gold Serie bij elkaar te verzamelen, kwam ik ook bij die Star Fleet EP. Een week later kreeg ik het nieuws van zijn overlijden. Het werd gemaakt in een zorgeloze tijd. Roger [Roger Taylor, drummer van Queen], Freddie en ik konden gewoon onbekommerd solo-uitstapjes maken, omdat daar altijd het moederschip Queen was waar weer terecht konden. Die zorgeloosheid verdween na Freddies dood.’’

 Ik volg jouw Brian’s Soapbox op je website en ik word soms al moe als ik zie waar je allemaal mee bezig bent. Je kunt ook gewoon relaxen en onbekommerd genieten van het leven.

,,Ach ja, ik kan niet rusten. Ik ben altijd een man van uiterste geweest en vind het echt nodig om mij hier in Engeland bezig te houden met dierenrechten en milieuzaken. Ik ben daar zeer fanatiek in en durf met iedereen de dialoog aan te gaan. Ook met politici. Dat is toch de wetenschapper in mij. Daarnaast heb ik sinds een paar jaar een doctorstitel in de sterrenkunde. Toen Queen midden jaren 70 explodeerde moest ik mijn studie eraan geven en daarmee deed ik mijn ouders veel pijn. Dat heeft altijd aan mij geknaagd en uiteindelijk heb ik besloten om die universitaire studie netjes af te ronden. Die doktersbull geeft mij veel voldoening en ik wil er ook iets mee doen.’’

 Op die Soapbox zie ik ook dat je de laatste veel sport. Je gezondheid is je meer dan ooit lief, vermoed ik.

,,Mei vorig jaar heb ik een kleine hartaanval gehad en ik ben daaraan geopereerd. Het was een angstig moment in mijn leven en ik was echt bang om dood te gaan. Op een korte periode in de jaren 80 na, heb ik altijd gematigd geleefd . Maar opeens werd ik gevloerd door iets wat ik niet zag aan komen. Ik fiets nu thuis elke dag en voel mij erg gezond.’’

Je neemt soms ook geen blad voor de mond. Je pakt de vossenjacht in Engeland keihard aan, maar ook het ongebreideld bouwen van kelders in jouw Londense wijk Kensington.

,,Dat klopt, maar ik doe het altijd met onderbouwing. Social media is een handig, maar ook gevaarlijk wapen. Ik moet ik goed oppassen wat ik op social media naar buiten breng. Voordat je het weet, word je na een foute post gewoon uitgewist in de maatschappij van nu.’’

Dat moet voor jou ook continu jongleren zijn. Aan de ene kant ben je de intellectuele activist die boeken schrijft en met wetenschappers om tafel zit. En anderzijds de gevierde rockster die voor volle zalen speelt en miljoen verdient met zijn gitaar.

,,Maar dat is altijd het geval geweest. Het afgelopen jaar was erg zwaar. Opeens werd de Queen-tour gecanceld en ging alles op slot. Ik heb met verbazing gekeken naar allerlei politieke beslissingen hier in Engeland. Het warrige beleid, de rare beslissingen op veel gebied. Ik ben onlangs en op dezelfde dag liep mijn kelder vol water.

Dat was een ramp, omdat deze vol lag met allerlei foto’s en memorabilia van mijn vrouw Anita [actrice Anita Dobson] en mijzelf. We hebben destijds alles naar ons huis in Kensington verplaatst, omdat we dachten dat de droge kelder hier perfect voor was. Maar ja, in Londen worden er continu enorme kelders onder woningen gebouwd met dit als gevolg. Dat kelderverhaal was overal nieuws.’’

 Tegelijkertijd ben je een enorme doorzetter. De film Bohemian Rhapsody is daar een voorbeeld van. Iedereen dacht dat die rolprent er nooit zou komen. Uiteindelijk leverde die film meer dan 1 miljard dollar op.

,,Maar ik geloofde er in. Net zoals Roger [Roger Taylor], onze manager Jim Beach en producent Roger King. Het was een enorme opluchting toen de film klaar was, maar werkelijk niemand kon bevroeden wat ons te wachten stond. Muziekfilms en zeker films die over een band of artiest gaan, zijn in de regel weinig succesvol. Maar het explodeerde in ons gezicht. Alles wat we in die 20 jaar met Queen hadden opgebouwd, kwam als een boemerang terug.

De stem van Freddie, het succes, de gekte….Maar vooral de tijdloosheid van onze muziek. En eerlijk gezegd blijft het succes maar duren. Onze eerste Greatest Hits-plaat staat al jaren in talloze albumlijsten in de hoogste regionen en Bohemian Rhapsody, Don’t Stop Me Now en Another One Bites The Dust zijn meer dan een miljard keer gestreamd. Elke week komt er wel een nieuw bericht binnen dat Roger en mij van onze sokkel blaast.’’

 Wat drijft je? Geld is al jaren geen issue meer voor jou.

,,Maar er nooit een moment geweest dat we iets voor het geld of voor het verkrijgen van roem. Freddie was daar het meest nuchter in. Als hij weer eens een prachtsong had geschreven zei hij: Ach joh, morgen verpakken ze er fish & chips in. Ik heb altijd de enorme drang gehad om liedjes te schrijven. Freddie was er een meester in en ik werd gaandeweg steeds beter. Toen ik de songs voor Back To The Light schreef was ik verscheurd.

Opeens was ik in een positie dat ik wel naar mijzelf moest kijken. Wat had ik gedaan in mijn leven en hoe zag de toekomst er uit? Uiteindelijk kwam ik er achter dat ik altijd op zoek ben naar de volgende fase in mijn leven. Die drang had ik al toen ik jong was en samen met mijn vader de gitaar maakte waarop ik nog altijd speel. Gemaakt met alleen maar handgereedschap. Dat was een staaltje van doorzettingsvermogen van ons beiden.’’

En nu heb je jouw eigen Brian May Guitars Company en spelen er duizenden oude- en jonge gitaristen op de Red Special die je met je pa ontwierp.

,,Maar mijn ‘Old Lady’ is ook een unieke gitaar met een volstrekt eigen sound. Er is niets te koop wat erop lijkt en natuurlijk ben ik er vreselijk trots op. Er is zelfs een speciaal boek gemaakt [Brian May’s Red Special]. Het is ook alsof ik iets teruggeef aan de muziekgemeenschap. Het is de sound die ik als jonge gitarist creëerde en die kan nu worden doorgegeven.’’

Maar je kunt het nu nog zelf doen. Ik was er bij toen jullie in augustus 2019 één van de eerste optredens deden in het Madison Square Garden in New York. Die tournee heeft door de corona Europa tot nu toe niet bereikt.

,,Madison Square Garden. Wat een plek! Ik heb daar zoveel mooie herinneringen aan. Toen we er in 1977 voor het eerste speelden, heb ik mijn ouders uit Engeland laten overvliegen. En daar stond ik dan. Met de gitaar om mijn nek die ik samen met mijn pa had gemaakt. Dat was een overweldigend gevoel. De corona-crisis zorgde ervoor dat we The Rhapsody Tour moesten afbreken.

We hadden een geweldige tournee achter de rug met ondermeer stadionconcerten in Japan, Australië en Nieuw-Zeeland. Ruim een maand voor de start van de Europese tournee ging alles op slot. Maar ik ben nu al in mijn hoofd bezig met 2022. Die honger naar het podium verdwijnt nooit.’’

Back To The Light Gold Series van Brian May is nu te koop. Queen – The Rhapsody Tour komt op 1 en 2 juli 2022 naar de Ziggo Dome in Antwerpen.

Meer van Queen:

Freddie Mercury: Het echte verhaal

10 vragen aan Adam Lambert | Queen

Deel bericht op

Share on facebook
Facebook
Share on twitter
Twitter
Share on linkedin
LinkedIn
Share on whatsapp
WhatsApp
Share on email
Email
Share on facebook
Share on twitter
Share on linkedin
Share on whatsapp
Share on email

Meer nieuws